Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Jahrhundertelang gab es fast keine Spur von den 20.000, die in der Schlacht von Waterloo starben. Jetzt ist klar: Ihre Knochen wurden für die Zuckergewinnung gemahlen.

Für diejenigen, die bei Waterloo gefallen sind, wurde das Versprechen eines “süßen Todes für das Vaterland” auf verräterische Weise erfüllt. Mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde lagen tot auf den Feldern südlich von Brüssel, nachdem Frankreichs Eroberer Napoleon Bonaparte im Juni 1815 seine letzte Schlacht gegen die Armeen Großbritanniens und Preußens verloren hatte. Ihre letzte Ruhestätte fanden die Toten jedoch nicht auf Friedhöfen, sondern in den Fabriken der aufstrebenden europäischen Zuckerindustrie.

Der Knochenladen von Waterloo

Man ging lange davon aus, dass die Waterloo-Knochen 1820 ausgegraben, auf dem Seeweg nach England verschifft, zu Knochenmehl verarbeitet und als Dünger auf den Feldern ausgebracht wurden. Nun hat ein Team aus drei Historikern die entscheidenden Hinweise zur Wahrheit gefunden, wie die „Frankfurter Allgemeine Zeitung“ (FAZ) berichtet. Sie hat den Forschungsbericht, den Bernard Wilkin, Robin Schäfer und Tony Pollard am Donnerstag vorlegen müssen. Demnach begann das Geschäft mit den Toten von Waterloo etwa 20 Jahre nach der Schlacht.

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Seit 1834 sind illegale Ausgrabungen von Knochen in Massengräbern in den Stadtarchiven von Braine-l’Alleud und Plancenoit dokumentiert, so der Belgier Wilkin, dessen Vorfahren selbst Bauern in der Region waren. In einer Mitteilung wies der Bürgermeister von Braine-l’Alleud darauf hin, dass die Störung der Totenruhe “mit einer Freiheitsstrafe von drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Geldstrafe von zehn bis 200 Franken bestraft” werde. Doch es half nichts, wie weitere Erkenntnisse der Forscher zeigen.

Zuckerrüben ersetzen Kartoffeln und Getreide

Daher zitieren die Forscher aus einem Artikel in „L’Indépendant“ vom 23. August 1835, in dem es heißt, dass eine Gruppe von Industriellen die Erlaubnis erhalten habe, das Schlachtfeld auszuheben, um „die Gebeine der Tapferen zu entdecken, die sie im Feld gestorben sind der Ehre eine Lüge, die entfernt, um die Knochen zu verkohlen”. Bereits 1830 schrieb der deutsche Geologe Karl von Leonhard in einem Brief über seinen Besuch auf dem Gut La Haye Sainte, das 400 deutsche Soldaten während der Schlacht verteidigt hatten.

Nun fand von Leonhard „mächtige Berge von Pferdeknochen“ und „tiefe Gräben voller Menschen und Tiere“. Einer der Arbeiter lobte besonders „die Knochen der Grenadiere der Garde“, weil sie „so viel wiegen wie die von Pferden“, schrieb von Leonhard.

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Tatsächlich hätten die lokalen Honoratioren kein Interesse daran gehabt, das Geschäft einzustellen, schreiben die Forscher: Mit mindestens 1,7 Millionen Kilogramm Knochen im Boden könne ein „kleines Vermögen“ gemacht werden. Denn um 1833 begann die Wiederbelebung der Zuckerindustrie in Belgien und dem Rest Europas. Infolgedessen verdrängten Zuckerrüben vor allem in der Region Waterloo Kartoffeln und Getreide von den Feldern. Für den Rübenanbau mussten die Landwirte den Boden jedoch tiefer pflügen als für andere Feldfrüchte. Dabei seien sie unweigerlich auf menschliche Überreste und Massengräber gestoßen, erklären die Forscher.

“Entdeckung ist sehr wichtig”

Die Zuckerfabriken, die nicht nur in Belgien entstanden, verlangten nach Menschen- und Tierknochen. In Knochenkohle gemahlen, diente das organische Material dazu, den Zucker zu filtern und ihn so zu entfärben. Ein zeitgenössischer Politiker errechnete den Kochbedarf für etwa ein Drittel des produzierten Zuckers. Ein weiteres Indiz für das einträgliche Geschäft ist die Erleichterung des Außenhandels mit Tierknochen, die das belgische Parlament 1834 beschloss.

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Unter Historikern dürften die Erkenntnisse von Wilkin, Schäfer und Pollard Begeisterung hervorrufen. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie die Informationen, die wir vorher hatten, komplett verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanteranne der FAZ. Es war ein Skandal, den das Trio aufdeckte. Die Autoren selbst halten sich mit ihrem Urteil über die damalige Zeit zurück: Schließlich ging es den Menschen darum, mit dem Knochengeschäft ihren Alltag zu verbessern. Vor allem beim Belgier Bernard Wilkin überwiegt die Freude am Lösen des Rätsels.

Wilkin sagte der Zeitung, er selbst könne nicht glauben, was sie herausfanden: „Die Antwort auf eine offene Frage der letzten 200 Jahre.“ Dies war möglich, weil viele seiner Primärquellen zuvor für andere Forscher nicht zugänglich waren. Gemeindearchive beispielsweise sind in keiner digitalen Datenbank enthalten. Wer nicht wie er selbst in den belgischen Staatsarchiven arbeitet, hat praktisch keine Chance, die Berichte zu entdecken. Außerdem muss man ein paar Sprachen sprechen, um alle Hinweise aufzugreifen, sagt Wilkin.

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